“It's OK not to be OK”: Minnesota psychologists push back on “toxic positivity”

Content:KEVYN BURGER; Translator: Hữu Phan | Photos:TheFace Team | 2020-05-06

“It's OK not to be OK”: Minnesota psychologists push back on “toxic positivity”
Chia sẻ:

"Choose joy."

"We’re in this together."

"Good vibes only."

In the midst of the pandemic, reminders to stay upbeat are everywhere. Mottos, memes and maxims along with Twitter hashtags and Instagram accounts are devoted to preaching optimism as an approach to manage the epic uncertainty.

But for some people, the relentless focus on the bright side can go too far.

Psychologists, who coined the term "toxic positivity", point out that the mind-over-matter message isn’t always the right approach, especially when it ignores, suppresses or dismisses negative feelings caused by grief, trauma or mental illness.

"Telling someone who is hurting to be positive is well-intentioned, but it backfires", said therapist Sherry Merriam. "It asks people to stuff their very real feelings. It makes the people it’s supposed to help feel even worse."

A licensed professional clinical counselor, Merriam recently moved her practice from her Edina office to her Hopkins dining room, where she now sees her clients via computer screen. While the toll from the shutdown has been widespread, Merriam said the losses are particularly harsh for those already dealing with mood disorders and anxiety.

"It’s as if this turned up the gravity on the planet. For those people, whatever they were trying to do feels harder and heavier now", she said. "Now we see the pressure to make something positive out of this situation — get that sourdough started, read those books. It’s wonderful for those who can use those things as coping mechanisms, but a lot of people can’t and they feel like a failure. That’s what makes it toxic."

Long before the arrival of the coronavirus, JD Holmquist learned firsthand about toxic positivity.

In 2009 when he was a college student, he was drugged, beaten and sexually assaulted. As he struggled with post-traumatic stress disorder in the aftermath, he grew weary of being told to cheer up and count his blessings.

"Right from the start, I got a lot of unsolicited advice from everyone I interacted with in positions of power — police, nurses, doctors", said Holmquist, of Milaca, Minn. "The message was, "If you’re sad or depressed or experience a panic attack, cover it up.""

Holmquist, who has an undergraduate degree in psychology and master’s degrees in public health and criminal psychology, is now a victim’s advocate. He regularly lobbies for more professional support for people who have survived trauma.

"It makes other people feel better when they tell you that things will look up. They can think, "I gave you wonderful advice on how to manage your mental health"", he said. "For a long time I tried to force myself to believe that and I wound up ignoring very real conditions. Pushing away something that needs to be felt can make it fester. It’s OK not to be OK."

A different message

Positivity needn’t be toxic. A body of research finds that cultivating a positive outlook can boost immunity, lower stress levels and even lengthen life spans.

But due to their personalities, brain chemistries or experiences, not everyone can simply adopt a happy-go-lucky outlook. Denying negative emotions takes its own toll, according to social scientists.

Stanford researchers who followed participants for 10 years concluded that denying negative feelings as a coping mechanism during stressful times was linked to a heightened risk of later depressive symptoms. A 2012 Australian study found that people who followed social expectations about feeling happy actually felt sad "more frequently and intensely."

"Research has shown us that it’s normal for different people to have different set points with their emotions", said Mary Jo Kreitzer, founder and director of the Earl E. Bakken Center for Spirituality & Healing at the University of Minnesota.

"Someone who is experiencing overwhelming feelings of sadness can’t flip a switch or jolly their own way out of it", she said. "Toxic positivity refuses to acknowledge their challenges. If we ask others to be inauthentic, that doesn’t build resiliency and relationships."

Kreitzer, a professor in the university’s School of Nursing, encourages parents to allow their children to express a range of feelings.

"From the time kids are young, we can let them know you can be angry, you can be sad, it’s OK", she said. "You don’t have to go through life on autopilot. That’s a different message than one that says, "Get over it. Change your attitude. If you’re struggling, you’re weak,"", she said.

Bridget Siljander considers toxic positivity to be particularly cruel when directed at people with disabilities.

"We act like if they just try harder they can be happy. That ignores science. It ignores diversity. It ignores trauma", said Siljander, of Minneapolis. "It feels fake and makes them feel more alone and less hopeful."

A graduate student at the Humphrey Institute at the University of Minnesota, Siljander has worked as an advocate, employment counselor and personal care attendant for people with disabilities.

"Saying "be positive" marginalizes and isolates people", she said. "I’m autistic, I have depression and anxiety and I’ve been diagnosed with PTSD. It’s not realistic to ask me to conform to these very specific, socially valued emotions."

Siljander said the toxic positivity in messages during the weeks of the stay-at-home order have been especially jarring.

"When I hear, "Everything is going to be OK," I think, "Speak for yourself". If your needs are being met, you can spout out platitudes. It’s a slap in the face to people who don’t have the financial or emotional resources to absorb the losses they’re facing."

That’s not to say that focusing on the positive is ineffective. Siljander acknowledges that looking for silver linings helps some people bounce back.

"If it works for you, it’s not toxic", she said. "If it makes someone else feel invalidated, it is."

Acknowledge uncertainty

If you or someone you know is struggling, looking on the bright side may not be helpful. Trying to reason away negative feelings or demanding that you "Snap out of it!" likely won’t do any good and may, in fact, be harmful.

Instead, when someone expresses their emotions, listen, then acknowledge and validate their feelings. Instead of assuring them that everything will be OK, say, "I’m here for you, I care for you" and ask how you can support them.

If someone feels overwhelmed, give them space to talk about their experience without judgment. You can say, "That sounds hard for you, tell me more about that."

Don’t tell them what you would do or feel in their place. Instead, ask them if they just need to vent or want advice.

If the negative feelings deepen or linger, don’t play therapist. People with persistent depressive feelings should be encouraged to see a physician and a mental health professional.

Sponsored Stories

Công nghệ tiên phong – ‘Thời vận’ mới của Việt Nam

Công nghệ tiên phong trong thời đại hiện nay nắm giữ vai trò quan trọng, thúc đẩy sự phát triển của các tổ chức, doanh nghiệp và rộng hơn là đời sống của con người. Nhiều công nghệ tiên phong là khoa học số, trí tuệ nhân tạo, an ninh mạng, đa phương tiện, IoT, 5G, công nghệ điện tử cloud,... đang được các chuyên gia hàng đầu thế giới và tổ chức Chính phủ đặt nhiều kỳ vọng vào tiềm năng tại thị trường Việt Nam trong thời gian tới.

“Việt Nam: Tìm kiếm cho ngày mai” – Báo cáo giá trị từ Google

Google chỉ ra các xu hướng tìm kiếm và khám phá cách người Việt đang ngày càng tích hợp kỹ thuật số vào cuộc sống hàng ngày của họ. Nội dung trên Advertising Vietnam.

[Infographic] 18 cuộc chiến thương hiệu đình đám nhất mọi thời đại #5

Series 18 cuộc chiến thương hiệu đình đám nhất mọi thời đại tổng hợp những màn đấu trí kinh điển, những cuộc rượt đuổi sát sao, thậm chí là tìm cách dìm hàng đối thủ để thu hút sự chú ý của khách hàng và chiếm lĩnh thị trường. Tập 5: có sự xuất hiện của hai cặp đối thủ nặng ký: GoJek & Grab, HSBC & Standard-Charted

Ngô Trần Hải An: “Mỗi người cần phải thử tất cả những gì mà mình thích vì khi còn trẻ chúng ta có rất nhiều cơ hội để sửa sai.”

|Văn hóa | The Impact Issue

Ngô Trần Hải An: “Mỗi người cần phải thử tất cả những gì mà mình thích vì khi còn trẻ chúng ta có rất nhiều cơ hội để sửa sai.”

Sở hữu một “gia tài” đồ sộ với hành trình khám phá hơn 40 quốc gia, gặp mặt tổng thống Nga, Mỹ, Canada, Đức giáo hoàng… và nhiều người nổi tiếng trên thế giới, travel blogger 'Quỷ Cốc Tử' cho rằng anh vẫn đang trong hành trình không ngừng chiến đấu với chính mình và không ngại 'thử' những điều vượt sức để luôn làm mới mình mỗi ngày.

Tết truyền thống đậm chất Châu Âu theo phong cách người Nga

|Văn hóa

Tết truyền thống đậm chất Châu Âu theo phong cách người Nga

Thế giới chuẩn bị đón năm mới 2021 ra sao sau một năm 2020 đầy thử thách và đáng nhớ? Nước Nga vẫn giữ truyền thống rượu vang và bánh kẹo để xua tan cái lạnh giá trong những ngày Tết đến.

Châu Bùi và hành trình làm rạng danh nghề Fashionista ở Việt Nam

|Influencers | The Community Issue

Châu Bùi và hành trình làm rạng danh nghề Fashionista ở Việt Nam

Sau 5 năm luôn phấn đấu trong lĩnh vực bản thân theo đuổi, Châu Bùi không chỉ được biết đến với vai trò một fashionista mà còn là một Influencer đa năng và truyền cảm hứng tới các bạn trẻ. Hành trình dài nỗ lực được đền đáp xứng đáng bằng loạt thành công và sự công nhận từ phía công chúng. Cô gái nhỏ nhắn 23 tuổi đã khiến không ít người ngưỡng mộ và xem như một tấm gương để học tập và theo đuổi định hướng của bản thân.

Những startup Việt đầy tham vọng

|Smart business

Những startup Việt đầy tham vọng

Cuộc thi Startup Wheel 2020 đã chọn ra 10 startup tiêu biểu nhất, những người trẻ có ý tưởng đột phá và đầy bản lĩnh. Họ là những startup trẻ không ngần ngại dấn thân để tìm đến thành công với mục đích mang đến những trải nghiệm mới cho người dùng, khách hàng trong thời đại mới.

Bạn có thể không phải người xuất sắc nhất nhưng phải là người hạnh phúc!

|Doanh nhân

Bạn có thể không phải người xuất sắc nhất nhưng phải là người hạnh phúc!

Chúng ta vẫn thường lầm tưởng rằng chỉ cần được ai đó công nhận, nghĩa là bản thân đã thành công mà quên mất rằng, tự công nhận chính bản thân mình và hạnh phúc với điều đó mới là thành công vẻ vang. Như Giám đốc điều hành Buzzmetrics Tăng Gia Hải Lam chia sẻ rằng, anh không phải người xuất sắc nhất nhưng là người hạnh phúc nhất trong công việc.

#ExtraordinaryChallenge cùng Vương Anh Tú trong cuộc đấu tranh giảm 30kg mỡ thừa  để tự tin debut với vai trò làm ca sĩ

|Chất lượng sống

#ExtraordinaryChallenge cùng Vương Anh Tú trong cuộc đấu tranh giảm 30kg mỡ thừa để tự tin debut với vai trò làm ca sĩ

Bất kỳ ai cũng sẽ bất ngờ khi gặp Vương Anh Tú của hôm nay sau ‘cuộc chiến’ với mỡ thừa mà anh đã trở thành người chiến thắng. 30 kg mỡ thừa đã ‘bị đánh bại’ trước những nỗ lực chiến đấu không mệt mỏi với chế độ kiêng khem cùng lối sống kỷ luật chưa từng có mà anh áp dụng cho mình.

Làm thế nào để là một công dân mạng tử tế?

|Lối sống

Làm thế nào để là một công dân mạng tử tế?

Trong thời đại công nghệ số và mạng xã hội phát triển mạnh mẽ như hiện nay, dù là cá nhân hay tổ chức nào đi chăng nữa, chúng ta cần chuẩn bị tâm lý thật kỹ cho những sức ép có thể xảy ra bất kỳ lúc nào từ “đám đông trên mạng”. Vậy trở thành công dân mạng văn minh cần những gì? Hãy tuân thủ “4 nguyên tắc vàng” sau đây.

Thật tuyệt khi bạn có thể là chính mình, #YouCanChallenge!!!

|Lối sống

Thật tuyệt khi bạn có thể là chính mình, #YouCanChallenge!!!

“Đôi khi xuất phát điểm thấp không phải bất lợi mà là lợi thế. Nó không cho mình sự lựa chọn nào ngoài nỗ lực nhiều hơn. Nếu như bạn đang hoang mang, mất phương hướng, thì đừng lo. Quan trọng mình biết rằng mình mất phương hướng và mình muốn tìm ra con đường”– Giám đốc điều hành BuzzMetrics Tăng Gia Hải Lam chia sẻ.tại webinar đặc biệt vừa diễn ra hôm chủ nhật vừa qua trên fanpage chính thức của TheFace Magazine Vietnam.